Si hay una red social que brilla por encima de todas las demás, esa es sin duda Facebook. El programa creado por el hoy megafamoso Mark Zuckerberg ha cambiado los hábitos sociales de prácticamente media humanidad. Hasta marzo del 2013, se ha contabilizado que más de 1,110 millones de personas tienen cuentas en él. Pero, ¿cómo pudo Facebook alcanzar tal estatus?

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En realidad, es una historia larga, curiosa, tan particular que incluso ha motivado una película (The Social Network, dirigida por David Fincher y estrenada el 1 de octubre de 2010). Mucho se ha escrito sobre Facebook, pero pocos entienden realmente por qué ha tenido tanto suceso. Para entender las claves, definitivamente debemos remontarnos a sus orígenes y analizar las decisiones que se fueron tomando desde su comienzo y que construyeron las raíces de su gran éxito actual. Y aunque suene poco serio, la verdad es que inicialmente, cuando Marc Zuckerberg tenía 20 años y era un estudiante de Harvard, Facebook era poco más que un juego divertido. Pasaría un tiempo más para que supiera el potencial que tenía en sus manos.

Tal como ha quedado registrado en diversas biografías, Zuckerberg antes de Facebook ya trabajaba en proyectos informáticos propios. De hecho, desde el 2003 desarrolló programas como el Coursematch, que permitía a los estudiantes ver la lista de otros compañeros de clase, o una web en la que se podía calificar a las estudiantes de la universidad, Facemash.com. Este último trabajo le trajo verdaderos problemas. El Departamento de Servicios Informáticos de Harvard llevó a Zuckerberg ante la administración con cargos de violación de la seguridad informática y violación de las políticas de privacidad y de propiedad intelectual. Zuckerberg declaró que pensaba que la información debía ser libre y abierta al público, pero finalmente el caso no pasó a mayores y no se supo qué medidas tomó la universidad.

Inicio de The Facebook

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Los Gemelos Winklevoss

Por esa época, entre fiestas interminables y borracheras en la fraternidad Alpha Epsilon Pi, conoció a unos estudiantes de Harvard que cursaban el cuarto y último año en la misma universidad: Cameron Winklevoss, Tyler Winklevoss y Divya Narendra. Según le contaron, habían tenido la idea de lanzar un sitio llamado Harvard Connect (luego se llamaría ConnectU). Venían trabajando en ese proyecto desde finales de 2002 pero el programador original se había graduado en mayo del 2003 dejando el trabajo sin terminar y querían que Zuckerberg terminara de programar el sitio. Este aceptó participar en el proyecto y ayudarlos con la programación, aunque nunca firmó un contrato en papel. Durante los siguientes meses, Zuckerberg se dedicó a trabajar en el código del sitio, hasta que desarrollando el proyecto comprendió el verdadero potencial de la idea.

myspace-2La idea no era revolucionaria: Construir un website donde gente que tuviera lazos en común pudiera compartir información. Esto, en el pasado, ya había sido utilizado aunque con distinto éxito por la recordada Geocities en 1994, un servicio gratuito de webhosting en el que los usuarios podían crear sus propias páginas web y alojarlas en determinados lugares según su contenido. Lo mismo hizo Classmates.com, una plataforma social bastante interesante para su época que servía para encontrar antiguos compañeros de estudios. También Ryce.com, Fotolog, Friendster, Photobucket, pero especialmente My Space, la número uno en aquella época. Zuckerberg quería hacer de su proyecto una variante diferente, no centralizado en solamente información estática y común de las personas, sino en hacerlo mucho más personal, íntimo. Pero le falta el punto de partida.

A finales del 2003, motivado por el potencial de la idea, Zuckerberg decidió lanzar un proyecto en paralelo: una red social que también permitiría a los estudiantes de Harvard conectarse entre sí, compartiendo información personal, similar a la contenida en los tradicionales libros anuales publicados por las universidades americanas, llamados usualmente “Facebooks”. De esta manera, en enero de 2004 Zuckerberg registró el dominio “thefacebook.com” y menos de un mes más tarde lanzó su propia red social en la Universidad de Harvard. Para incrementar la popularidad de su sitio envío un email a todos los estudiantes de la Universidad, ya que tenía acceso a esos correos como estudiante. El éxito fue instantáneo. Al cumplirse solo 2 semanas thefacebook.com ya tenía 4.300 miembros, algo más del 65% del total de estudiantes de Harvard. Fue un absoluto boom. Pero ni el mismo Zuckerberg imaginó el suceso que vendría después.

Expansión de The Facebook

Divya Narendra

Divya Narendra

Años después, Winklevoss, Winklevoss y Narendra demandarían al propio Zuckerberg por presuntamente robarle ideas y retrasar el proyecto deliberadamente para terminar Facebook. Pero Zuckerberg declaró que no había sido firmado ningún contrato, que él no era un socio y que lo que estaban buscando sus ex compañeros era un daño económico. El asunto llegó a mayores cuando en febrero del 2010 hubo una alianza entre ConnectU y MySpace (la red social más famosa hace algunos años) para superar el número de usuarios y así catalogarse como la red social de mayor demanda. Sin embargo, no prosperó. No solamente My Space se fue a pique por el avasallador éxito de The Facebook, sino que la corte desestimó la denuncia al catalogarla de insuficiente. Los demandantes no volvieron a contrademandar y Zuckerberg tuvo el campo libre para explotar su producto. Pero para evitar mayores problemas en el futuro, Facebook decidió pagarles 65 millones de dólares (20 millones en efectivo y el resto en acciones de la compañía).

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Eduardo Saverin

Pero volvamos a 2004. Ante el gran éxito en Harvard, Zuckerberg y sus amigos fundadores (Eduardo Saverin, Chris Hughes y Dustin Moskovitz, compañeros de cuarto y compañeros) decidieron expandir el servicio a otras universidades gracias a las peticiones de muchos de los usuarios. Por eso, para el verano del 2004 no solo decidieron expandirse a otras universidades cercanas, sino a las universidades de todo el Estado. ¿Cómo lograban internarse con éxito en otros centros universitarios, con probablemente gente de otras aficiones e intereses? Estableciendo un modus operandis fijo y funcional.

El proceso de expansión en cada escuela era siempre el mismo: Zuckerberg y sus amigos se encargaban de contactar a cuantos estudiantes conocieran en cada universidad para que ellos expandieran la noticia internamente: Una red social solamente para estudiantes y la posibilidad de conocer chicas y chicos. Además incorporaban la lista oficial de cursos de cada escuela y solo permitían registrarse como miembros de la red social a aquellos estudiantes que tuvieran una dirección de correo de cada universidad. De esa manera se aseguraba un alto nivel de exclusividad ya que todas eran universidades conocidas por su excelencia académica, alta selectividad en la admisión de nuevos estudiantes y alto elitismo social. Si uno era un estudiante, resultaba utilísimo saber qué otra gente estudiaba lo mismo que tú, quien eres estudiante destacado, o quién podía ayudarte en la materia que te traía problemas.

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